האלומיניום כתעשייה ירוקה

מיחזור אלומיניום מתקיים למעשה כבר מחציה הראשון של המאה העשרים, כאשר במהלך מלחמת העולם השנייה עלה צורך פתאומי ועצום באלומיניום זול. בהמשך, הגידול העצום בהפקה ושימוש בפחיות משקה מאלומיניום היה קטליזטור מהותי אף יותר לתעשיית מיחזור זו.
בכדי להפוך את האלומיניום מגלם לחומר בר שימוש נדרשות כמויות אנרגיה גדולות. על כן מוקמים מפעלי הפקת האלומיניום על פי רוב ליד מקורות חשמל זולים וזמינים, כגון תחנות חשמל הידרו אלקטריות. לכן, מיחזור אלומיניום נעשה בהיקפים גדולים מאוד ומסייע רבות לשמירה על הסביבה באמצעות החיסכון האנרגטי. האלומיניום כל כך נוח למיחזור, עד כי כשני שלישים מהאלומיניום שאי פעם יוצר, עדיין נמצאים בשימוש.
במחיזור האלומיניום מעבדים את פסולת האלומיניום ומשמישים אותה לשימוש חוזר כחומר גלם לתעשיות שונות. מוצרי אלומיניום אשר ניתנים למיחזור מסומנים ככאלה עבור הצרכנים, באמצעות משולש עם שלושה חיצים כאשר במרכזו מופיע הסימול 41 ותחתיו האותיות ALU.
 
בתהליך ההפקה הרגיל של הפקת אלומיניום כגלם תעשייתי, ללא מיחזור, האלומיניום נכרה כעפרת בוקסיט (Bouxite), ולאחר מכן יסוד האלומיניום הטהור מופרד מהעפרה ומתקבל כתוצר סופי לאחר חימום ואלקטרוליזה. זהו תהליך הכולל שלבים ארוכים ויקרים, ודורש אנרגיה רבה אשר באופן בלתי נמנע תורמת את חלקה לזיהום הסביבתי.
מאידך, בעת מיחזור אלומיניום נדרשים 5% בלבד מאנרגיה זו, הבדל עצום אשר גם מוזיל באופן דרסטי את מחיר התוצר. על כן, גם לאחר חישוב עלויות האיסוף, ההפרדה, השינוע וניקוי פסולת האלומיניום, נותר מיחזור האלומיניום משתלם ביותר.
יתרונותיו הסביבתיים של מיחזור האלומיניום אינם מתמצים אך ורק בחיסכון האנרגטי, כי אם גם חיסכון בניצול משאבי הטבע ובכרייה היוצרת מגוון נוסף של נזקים היקפיים. על כן יוצר האלומיניום חיסכון בנזק סביבתי עקיף, בנוסף על החיסכון הישיר, ולסיכום, כמובן, גם חיסכון בכמויות עצומות של פסולת מתכת אשר ללא מיחזור היתה מתווספת לפסולת אחרת ונשלחת להטמנה.
 
אופן מיחזור האלומיניום
למעשה, כמעט כל מוצרי האלומיניום הינם ברי מיחזור, אולם למעשה עיקר היקף המיחזור כולל מיחזור פחיות משקה לכדי חומר גלם המשמש לייצור פחיות חדשות. בנוסף לפחיות, ממוחזרים גם חלקי אלומיניום תעשייתייים ממוצרים טכנולוגיים ומתכות שונות, תריסי אלומיניום, פרופילי אלומיניום מחלונות ועוד.
תהליך המיחזור מתחיל מאיסוף פסולת המתכת והעברתה למפעל המיחזור, שם היא עוברת מספר שלבים:
א. הפרדת האלומיניום מרכיבים אחרים כגון ברגים, פלסטיק וכו'
ב. ניקוי האלומיניום מפסולת הקשורה אליו (לדוגמה - שטיפת פחיות אלומיניום)
ג. דחיסת האלומיניום לקוביות קטנות בנפחן למען נוחות המשך העיבוד
ד. התכת החומר בטמפרטורה גבוהה (700 מעלות צלזיוס). בתנורים אלה מוסיפים לאלומיניום מתכות שונות, סיליקון ועוד, בהתאם למאפייני התוצר הסופי הרצויים לנו
ה. כעת, כאשר האלומיניום מותך ונוזלי, הוא מועבר לתבניות יציקה המתאימות לצרכיו החדשים לאחר המיחזור: פרופילים חדשים, פחיות משקה ועוד.
בישראל ישנם מספר מפעלים העוסקים במיחזור האלומיניום. אלו הן בעיקר חברות המייצרות פרופילי אלומיניום וממחזרות את חומרי הגלם, ובנוסף מקיימות את המיחזור לצורך ייצור פחיות משקה.